Chernóbil tiene una rica historia que data de la Edad Media (mencionada por primera vez en 1193), y en el siglo XVI fue fuertemente influenciada por los judíos (más sobre la historia judía en nuestro blog (EN)). Chernóbil se vio muy afectada por la Segunda Guerra Mundial y bajo la Unión Soviética se convirtió en la base de reparación de barcos en el río Prípiat. Debido a su densa población y un fácil acceso a los recursos acuáticos, fue elegida por el Ministerio de Energía de la Unión Soviética para la construcción de una central nuclear a 20 kilómetros de Chernóbil. Construcción de la central nuclear de V.I. Lenin empezó en 1970. Al mismo tiempo fue constuida Prípiat, la ciudad-satélite vecinal y después de poner en marcha el primer reactor en 1977 la ciudad de Chernóbil tenía 14.000 habitantes. Gracias a sus buenas conexiones de transporte (autobuses, trenes y hasta barcos) se convirtió en el centro regional con amplias perspectivas. Los planes de los soviéticos en cuanto a la central nuclear fueron extensivos: se suponía que iba a ser la mayor central del mundo con 12 reactores, de los que cada uno generaría una energía de 1000 MW. 4 reactores ya estaban en funcionamiento y otros 2 estaban en construcción cuando su destino cambió para siempre.

El desastre de Chernóbil

El accidente de la central nuclear ocurrió el 26 de Abril en 1986. Fue el desastre nuclear más grande en la historia de la humanidad. La explosión tuvo lugar en el cuarto bloque de la central nuclear de Chernóbil, que se encontraba a tan solo 120 kilómetros de la capital ucraniana Kiev y cerca de su frontera con Belarús.

La central nuclear de Chernóbil era en aquel tiempo una de las centrales nucleares más grandes del mundo. Fue dedicada al programa militar estratégico de la armada soviética. La explosión fue una desafortunada coincidencia de varios factores. Aparte del hecho de que el rector no tenía actualizado el sistema de seguridad, tenía un bajo nivel de automatización. En la fatídica noche el 26 de abril se estaba llevando a cabo un experimento que debía poner a pruba el rango inercial del turbogenerador. Bajando la producción enérgica hasta el nivel de paralización de la reacción nuclear en cadena, seguido por un brusco aumento de producción enérgica por los operadores junto con la suspensión de la conducción del agua de refrigeración al reactor 1, resultaron en un sobrecalentamiento del comustible y  destrucción de la base del reactor.

A la 1:24 (hora local), 40-60 segundos después de haber iniciado la prueba, tuvieron lugar dos grandes explosiones. Según algunos investigadores del accidente, el hecho de que quitaran todas las barras de control de la parte activa del reactor, junto con la creciente capacidad del reactor, hicieron que la explosión fuera inevitable.  Según las investigaciones los sistemas de seguridad estaban apagados  algunos incluso fuera de servicio en el momento de la explosión inicial.  La combinación del vapor radiactivo con hidrógeno arrancó la tapa del reactor de 1,200 toneladas y destruyó el techo. Al cabo de unos segundos llegó otra explosión. Mientras que la primera explosión, según varios estudios independientes, fue química, la segunda, en la que se quemaron los neutrones inmediatos, tenía características de una explosión nuclear con una potencia de 0.3 kilotoneladas (que equivale aproximadamente a 300 tonedalas de TNT (trinitrotolueno). Según varios testigos la primera explosión fue seguida por una llama roja y la segunda por una llama azul, y al cabo de un rato apareció un hongo nuclear sobre el reactor.

El desastre nuclear también fue una coincidencia. Se suponía que la prueba iba a ser realizada por otro equipo (de diferente turno). Aquel grupo fue especialmente entrenado para realizar ese tipo de pruebas. Sin embargo, la prueba se aplazó durante 9 horas debido a las celebraciones del 1 de mayo y por la electricidad necesaria para cumplir con el plan de producción. El retraso hizo que el experimento se llevara a cabo bajo otro equipo de operarios y no por aquel que lo había preparado. En el turno de noche, por lo tanto, había menos operarios cualificados. Justo después del accidente cerraron los demás reactores y la gestión de la central entró en régimen de crisis, que fue gestionado desde un búnker debajo de la central.

La nube atómica y su viaje por el mundo

El polvo radiactivo empezó a expendirse desde el reactor de la central nuclear destruido y ardiente y contaminó el medio ambiente no solo en sus alrededores, sino también llegó a lugares más lejanos. El primer paso de la liquidación del accidente nuclear fue extinguir el incendio en la sala del reactor ardiente y en el techo de la sala central de la maquinaria. Los primeros en llegar fueron el departamento especial de bomberos de la central nuclear, junto con los bomberos de las ciudades vecinas de Prípiat y Chernóbil. Ellos apagaron el fuego en 3 horas después del accidente. Aunque, en el corazón del reactor, había una mezcla de masas nucleares que contenían comustible que aún estaba ardiendo.

Los bomberos que trabajaban en la zona del accidente no sabían qué había causado el incendio y seguían echando agua a las ruinas del reactor. Esto empeoró la situación y provocó varias explosiones menores y una grave contaminación radiactiva. Para evitar la dispersión de la radiactividad al medio ambiente, llenaron el reactor de 5.000 toneladas de boro, dolomita, arena, barro y de un compuesto de plomo,  lanzándolo desde lo alto de unos helicópteros que estaban volando sobre el reactor los días después del accidente. Estas materias llegaron a  extinguir el grafito ardiente y absorber los aerosoles radioactivos. Dos semanas después de la avería los organismos oficiales soviéticos decidieron conservar el bloque colapsado dentro de un sarcófago especial – hecho de hormigón con su propio sistema de refrigeración.

Contaminación mapa de Europa después de la explosión

La explosión elevó las partículas radiactivas  hasta a 1.5 kilómetro de altitud. A esta altitud, el viento del sureste arrastró la nube radiactiva llevándola hasta Escandinavia. La nube voló sobre Escandinavia y después volvió hacia Ucrania. El día del accidente, la dirección del viento cambió hacia el oeste, por eso la segunda nube contaminada voló por Polonia a Checoslovaquia y después a Austria. Después de su rebote en los Alpes volvió a Polonia. Por lo que sabemos, no hay lugar en el mundo donde las nubes de Chernóbil no estuviesen presentes. Las nubes contaminadas volaron por todo el mundo.

Los territorios más afectados fueron Ucrania y Belarús, que decidieron evacuar partes de sus países de forma permanente debido a la  contaminación del medio ambiente. El yoduro radiactivo ocupó un papel muy importante en los procesos de contaminación. Su periodo de semidesintegración es corto y relativamente poco después del accidente se descompuso en sustancias inocuas. Hoy en día, la contaminación radiactiva está compuesta sobretodo de sustancias como estroncio y cesio. Su periodo de semidesintegración es de 30 años. Después del accidente estas sustancias estuvieron contaminando el entorno cercano durante décadas. Los isótopos de plutonio y americio permanecerán en el territorio durante miles de años. Sin embargo, su efecto de radiación sobre el cuerpo humano es despreciable

Según el informe oficial (una vez cerrada la investigación) fueron los empleados los que no habían seguido las normas de seguridad necesarias. El director de la central nuclear V.P. Bryukhanov y el ingeniero jefe N.M. Fomin fueron condenados a 10 años de prisión, el ingeniero jefe adjunto  A.S. Dyatlov a 5 años , el jefe de la sala del reactor A.P.Kovalenco y el responsible del turno B.V. Rogozhkin a 3 años, y el inspector del Estado Y.A. Laushkin a 2 años de prisión. Paradójicamente, el juicio tuvo lugar en la Casa Cultural de Chernóbil, que antes era una sinagoga. Los eventos de la central nuclear de V.I. Lenin solo han sido el comienzo de las secuelas que después cambiarían no solamente las normas de seguridad de la energía nuclear, sino también la historia de la humanidad.

Victimas del accidente

Hay varias opiniones en cuanto al número de víctimas del accidente. Está claro que entre las víctimas directas estaban sobretodo los empleados de la central al igual que los bomberos, que recibieron una dosis letal de radiación. En los primeros 3 días hubo 200 pacientes hospitalizados con claros síntomas de enfermedad por radiación y fueron enviados directamente al hospital n.6 en Moscú para recibir el tratamiento. Oficialmente hubo 28 víctimas del accidente de Chernóbil. La mayoría fue enterrada en el cementerio de Mitino en Moscú. Debido a la alta radiación, cada cuerpo permanece cerrado dentro de  un ataúd de hormigón.

Oficialmente, el desastre de Chernóbil afectó a vidas de más de 600.000 personas Los documentos oficiales dividen a las víctimas de la radiación en varias categorías. El mayor grupo está formado por los liquidadores (200-400 000), socorristas, los soldados que realizaron la decontaminación, bomberos y también policías. Además, había otro grupo de alrededor de 166 000 habitantes de las áreas contaminadas cerca de Chernóbil. Más tarde fueron evacuadas otras 220.000 personas de las zonas contaminadas de Belarús, Ucrania y Rusia. Hoy en día hay 5 millones de personas que siguen viviendo en las áreas contaminadas. En total hay más de 10 millones de personas que padecen enfermedades debidas a la catástrofe, de las que 3.2 millones son ucranianos (el resto son habitantes de Belarús y Rusia)

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